SYDNEY – Le Premier ministre australien Scott Morrison a déclaré dimanche qu’il avait des inquiétudes “profondes et graves” concernant les sous-marins à moteur diesel qu’il prévoyait d’acheter à la France – et que Paris le savait bien avant que Canberra n’annule brusquement cet accord en faveur du partage de la technologie des sous-marins nucléaires avec les États-Unis et la Grande-Bretagne.

Morrison repoussait les critiques de la France selon lesquelles elle avait laissé le pays dans l’embarras en négociant secrètement le nouveau pacte des trois nations, appelé AUKUS, même s’il a reconnu n’avoir informé la France du nouvel accord que le jour de son annonce.

Morrison a déclaré aux journalistes dimanche:

Je pense qu’ils auraient eu toutes les raisons de savoir que nous craignions profondément que la capacité fournie par le sous-marin de la classe Attack ne réponde pas à nos intérêts stratégiques, C’est une question que j’avais soulevée directement il y a quelques mois et nous avons continué à discuter de ces questions, y compris par les ministres de la Défense et d’autres.

La France a rappelé ses ambassadeurs d’Australie et des États-Unis – et a fustigé la « trahison » de l’Australie – dans la mêlée qui a exacerbé les tensions entre alliés.

La décision surprise de l’administration Biden de partager la technologie sensible des sous-marins nucléaires avec l’Australie a également provoqué une réaction rapide de la Chine – la cible apparente du pacte annoncé mercredi par Biden, Morrison et le Premier ministre britannique Boris Johnson.

Dans le cadre du précédent accord de 66 milliards de dollars avec Paris signé en 2016, l’Australie aurait acheté 12 sous-marins français à moteur diesel.

Le ministre français des Affaires étrangères, Jean-Yves Le Drian, a déclaré que l’Australie avait fait part à Paris de ses plans une heure seulement avant l’annonce par les trois dirigeants mercredi.

Le porte-parole du gouvernement français, Gabriel Attal, a déclaré dimanche à la télévision française que le président Biden avait demandé une conversation téléphonique avec le président Emmanuel Macron et que l’échange devrait avoir lieu dans les prochains jours.

Alors que Morrison a précédemment déclaré qu’il avait averti Macron des problèmes avec le contrat français lors d’une visite à Paris en juin, un responsable diplomatique français a rétorqué vendredi que lors de leurs réunions, les Australiens avaient seulement demandé si les sous-marins français étaient toujours adaptés à l’évolution de la menace.

Les sous-marins à propulsion nucléaire ont une portée plus longue et ils peuvent voyager sous l’eau à une vitesse soutenue plus élevée que leurs équivalents diesel-électriques. Cela peut offrir des avantages dans un tête-à-tête avec l’armée chinoise, qui a considérablement développé sa marine ces dernières années et prévoit d’étendre sa flotte de sous-marins à propulsion nucléaire.

Le ministre australien de la Défense, Peter Dutton, a également défendu dimanche la gestion par son pays du contrat des sous-marins français, qualifiant son gouvernement de « franc, ouvert et honnête » quant à ses préoccupations concernant l’accord. Il a noté l’évolution de la dynamique de sécurité dans la région indo-pacifique, où il a déclaré que “les Chinois pompent des sous-marins , des frégates et des porte-avions à un rythme record”.

“On peut comprendre bien sûr, les Français sont mécontents de l’annulation d’un contrat mais au final, notre travail est d’agir dans notre intérêt national”, a déclaré Dutton à Sky News.

Par Rachel Pannett, Rick Noack a contribué depuis Paris. Washingtonpost